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Incendies en Australie : comment un tel mégafeu a-t-il pu se produire ?

La multiplication des épisodes caniculaires, conséquence probable du réchauffement climatique, favorise le maintien et l'extension des feux de brousse et de forêts.

Depuis septembre 2019, de grands incendies se sont déclenchés dans l'Ouest puis dans le centre de l'Australie (7,7 millions de km), avant que d'autres ne démarrent à l'Est, essentiellement en Nouvelle-Galles du Sud, l'Etat le plus peuplé d'Australie avec 5 millions d'habitants.

Ces départs de feux sont précoces dans la saison – on n'est qu'au début de l'été austral -, violents et longs. Ils sont favorisés par des températures records supérieures à 40 °C (jusqu'à 45 °C), la sécheresse ainsi que des vents soufflant en rafales d'est en ouest. La météorologie nationale australienne vient d'ailleurs d'annoncer l'arrivée d'un nouveau pic de chaleur attendu samedi 4 janvier, un élément favorable à la progression des incendies qui ont déjà tué 18 personnes depuis septembre.

La Nouvelle-Galles du Sud a déclaré jeudi 2 janvier un état d'urgence de sept jours qui autorise les évacuations forcées. C'est la troisième fois que l'état d'urgence est déclaré dans cette province. Depuis le début des incendies, plus de 1 300 maisons ont été réduites en cendres et 55 000 km

(5,5 millions d'hectares) sont partis en fumée, soit une zone plus vaste que les Pays-Bas.

? Comment se produisent de tels feux ?

« Étant donné l'extension de ces feux, il est très probable qu'ils se soient déclenchés par une action humaine, accidentelle ou volontaire, explique Plionio Sist, écologue de la forêt tropicale au Centre de coopération internationale en recherche agronomique pour le développement (CIRAD). De ce point de vue, ils diffèrent des feux de la forêt amazonienne qui, eux, sont liés à la transformation de forêts en champs de culture de soja ou en pâturages pour zébus dont la viande est exportée. En Australie, il est aussi probable que le changement climatique soit l'une des principales causes de leur déclenchement, les périodes de sécheresse étant de plus en plus nombreuses en Australie depuis plusieurs années », poursuit-il.

Une autre raison expliquant l'importance de l'extension des feux et leur vitesse de propagation est qu'ils se nourrissent du « bush ». Couvrant 800 000 kmde l'Australie, soit une fois et demi la surface de la France, ce peut être une savane (brousse) herbeuse et broussailleuse…

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